El bajo de Paul MacCartney Höfner 500/1 violin bass

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Este peculiar bajo con forma de violín fue diseñado en Alemania por Walter Höfner en 1955 y bautizado como 500/1, aunque posteriormente se le conocería popularmente como “violin bass”, “Beatle bass” o incluso “cavern bass”, ya que fue popularizado por Paul MacCartney al adquirir uno en 1961.

En aquel año, el anterior bajista de los Beatles, Stuart Sutcliffe, dejó el grupo, cayéndole a Paul la tarea de ocuparse del bajo. Hasta entonces había estado tocando la guitarra acústica y el piano. Stuart Sutcliffe la pasó su bajo, un Hofner 500/5, que tenía forma de guitarra eléctrica de caja, similar a la de una Hofner Club pero se daba la circunstancia de que MacCartney era zurdo, lo cual hacía muy complicado poner del revés cualquier bajo que no estuviera expresamente diseñado para zurdos.

Paul había visto anteriormente a otro grupo usar un bajo con forma de violín y casualmente lo vio de nuevo al pasar por el escaparate de una tienda en Hamburgo. Este bajo tenía una serie de características que lo hacían especialmente apropiado para él; en primer lugar su forma, de violín, es simétrica, así que lo podía girar sin muchos problemas para poder tocarlo con la mano izquierda. Después, su tamaño era más pequeño que el de la mayoría de los bajos, su peso más ligero, la escala y el mástil son mucho más cortos, de 30” (3/4 de una escala normal, 1” o 25mm de grosor en el 5º traste) y por lo tanto más fácil de tocar para alguien que está acostumbrado a la guitarra. Por este último motivo a mi también me gustan este tipo de bajos y uso uno, además de porque tiene un puente flotante en donde puedes apoyar la palma de la mano y tocarlo con púa – MacCartney también lo tocaba con púa.

Por otro lado, el cuerpo de caja le da un sonido profundo y melódico que recuerda un poco al de un contrabajo. Además por aquel entonces era un bajo barato; en aquella tienda de Hamburgo Paul compró su primer 500/1 por 30 libras, que equivalían a 125$ de la época.

Hofner 500/1 violin bass

Inicialmente, el 500/1 tenía las dos pastillas “Hofner 511B Staple Humbucking” junto al mástil pero Höfner lo mejoró en 1962 poniendo la segunda pastilla en el puente y consciente de la publicidad que suponía que MacCartney usase uno, le regaló el nuevo modelo en 1963 y Paul relegó su primer 500/1 hasta el video de Revolution en 1968 donde lo usó por última vez junto a los Beatles. Su segundo 500/1 empezó a ser reemplazado por un Rickenbacker 4001S en 1965 ya que, debido al trajín de las giras, había sufrido daños y no se mantenía afinado. Sin embargo el violin bass ya se había hecho mundialmente famoso y después lo recuperaría años más tarde, desde 1989, inicialmente para una colaboración con Elvis Costello y a petición de este.

MacCartney había quitado los guardapúas de sus dos Hofner 500/1 y el de 1962 fue restaurado a mediados de los años 90 en la tienda Mandolin Brothers en USA para que se mantuviera afinado. Curiosamente tenía pegado desde 1966 un papel con el setlist de un concierto de los Beatles.

Una peculiaridad es que MacCartney usaba cuerdas flatwounds en su bajo, al igual que George Harrison en varias de sus guitarras y se sabe que los 500/1 se ofrecían de serie con este tipo de cuerdas. Su sonido es más seco y menos resonante que el de las roundwounds. No es que sea peor, simplemente es otro tipo de sonido.

El Höfner 500/1 ha sido copiado por otros fabricantes hasta la saciedad, siendo las mejores copias las de Greco, Epiphone, Tokai, Jay Turser, Duesenberg, Eko y Rogue.

Las versiones actuales de Höfner son tres reediciones de los modelos originales de 1961, 1962 y 1963 que se fabrican en Alemania. El modelo de 1961 llamado “50th anniversary” sería el primer bajo de MacCartney con las dos pastillas en el mástil, el 500/1 1962 sería una reedición exacta al segundo Hofner que tuvo Paul y el 500/1 1963 es la versión mejorada de ese año, que nunca llegaría a usar MacCartney. El 62 y el 63 son básicamente idénticos, lás únicas diferencias son el grosor del mástil más fino del 63, 7/8” (22mm) frente a 1” (25mm) en el 5º traste del de 1962 y que las clavijas son diferentes por la parte de de atrás.

A su vez, Hofner ha lanzado dos series fabricadas en China del violin bass; la “Contemporary Series” – CT y la serie “Icon”. Ambas series son fabricadas en China con calidad y precio notablemente inferiores a las versiones alemanas. En ambas se usan maderas chinas y los herrajes, pastillas y electrónicas son chinas e incompatibles con sus homónimas alemanas, salvo en el caso de las “Contemporary Series” en el que las pastillas supuestamente son las alemanas.

De las dos series Chinas la peor es la Icon; en esta además el logo en la pala es diferente, las incrustaciones en vez de ser en “mother of pearl” son de plástico conocido vulgarmente como “mother of the toilet” y el tone-control es diferente. Las “Contemporary Series” presentan una tabla dentro del cuerpo, debajo de las pastillas desde el mástil hasta la cola, confiriéndole un sonido más de bajo sólido que de bajo con caja.

Las tiendas más baratas para comprar un Hofner 500/1; en Europa tienen casi todas las versiones en Thomann; el Hofner 500/1 1962, una versión zurda del 62, el Hofner 500/1 1963 junto a su versión zurda y una versión fretless (sin trastes). También tienen las Contemporary Series Chinas; 500/1 CT y una versión en color negro de estas.

En USA en Musician’s friend tienen el Hofner 500/1 1962 y su versión zurda, el Hofner 500/1 1963 y su versión zurda. También tiene la serie Icon china aquí y una versión en negro de estas series.

En zZounds de USA solo tienen las series chinas; las Contemporary aquí y las “Icon” aquí.

Otra de posibilidad para comprar un Hofner 500/1 es darse una vuelta por eBay a ver lo que aquí; Höfner en eBay.

Escucha la discografía de los Beatles en iTunes.

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