Entrevista con James Wilsey, el genio de la guitarra en el Wicked Game de Chris Isaak

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Puede que su nombre no sea muy conocido pero su sonido ha dado la vuelta al mundo y cualquier fan de Chris Isaak lo reconocería automáticamente.

Debutó en un grupo punk llamado “The Avengers” pero poco después, James Calvin Wilsey se convirtió en el guitarrista principal de Isaak en la banda que entonces lideraba, Silvertone, entre 1980 y 1993 y en gran medida en el responsable de su sonido inicial.

Con una Fender Stratocaster 62ri, creó la atmosfera de los años 50 que envolvía los 4 primeros discos de Isaak; Silvertone, Chris Isaak, Heart Shaped World and San Francisco Days. Su guitarra embrujada en el single “Wicked Game”, no solo lanzaba el album al puesto número 6 de la lista de ventas americana, el Billboard, convirtiendose en multi-platino. La versión instrumental del tema, en la que Wilsey era absoluto protagonista, fue incluida en la película “Wild at heart” de David Lynch durante una inolvidable escena en la que los dos carácteres principales, viajaban de noche en un descapotable por una oscura autopista.

En 1993, después de concluir la grabación del album San Francisco Days, se separaba de Isaak exiliándose en un largo retiro pero reaparecía en el año 2008 con un nuevo trabajo en solitario, “El Dorado”. En esta entrevista repasamos la trayectoria de James Wilsey, diseccionamos su metodología de trabajo y buscamos más detalles sobre sus proyectos actuales.

The Avengers

Jose.gs; ¿Cuando aprendiste a tocar la guitarra? ¿que música escuchabas cuando empezaste a tocar?

James Wilsey; Empezé estando en el colegio, casi siempre tocando con amigos por diversión. No era muy bueno comparado con ellos pero era entretenido y un reto. Esto fue durante la era del rock progresivo, todo el mundo intentaba tocar como Steve Howe. A mi me iba más Lou Reed y los Stones, etc. Quería tocar rock and roll, lo cual era algo inusual en el lugar en el que vivía (St. Louis).

James Wilsey The Avengers

Rockabilly, psychobilly, Sun records, música surf de los 60, spaghetti western… ¿Como definirías tu estilo musical?

Sueno a mi mismo…. La gente me asocia con un genero musical concreto pero a mi me gusta tocar en diferentes estilos…

Tu primer grupo era una formación de punk llamada “The Avengers”, ¿cual es la historia de esta banda?

Es una larga historia, el punk fue algo rompedor con lo que había en la época y era emocionante estar metido en el inicio del movimiento, con un gran grupo. Tenía 19 años. Aprendí como tocar con una banda, aunque tocaba el bajo. Hizo que me tomase en serio el querer hacer música.

¿Por qué os separasteis en 1979? ¿Pensabais que el final de la primera oleada punk estaba cerca?

Personalmente, quería tocar algo más cercano al rockabilly, que era lo que estaba escuchando. Y el espíritu original del movimiento había cambiado, de algo que era muy creativo a algo más estancado y violento.

Con los Avengers teloneaste a los Sex Pistols en su último concierto en el Cow Palace de San Francisco en 1978. ¿Conociste a alguno de los miembros de los Pistols; Rotten, Vicious..? ¿Como recuerdas aquel concierto?

Fue en el Winterland de hecho, fue como tocar delante de un manicomio, una de esas cosas que esperas ansiosamente hacer durante semanas y luego te da la sensación de que se ha terminado en 5 minutos. Lo recordaré el resto de mi vida. Salí un poco por ahí con Sid, era un tio muy simpático, como un cachorro grande.

James Wilsey The Avengers

En 1979 tocabas el bajo en un grupo punk y en 1980 estabas tocando la guitarra en Silvertone con Chris Isaak. De alguna forma, hay cierta relación entre los dos géneros musicales pero ¿como explicas el cambio? ¿Había entonces una escena rockabilly surgiendo en San Francisco?

Siempre tocaba la guitarra en casa, aun cuando estaba con el bajo. Nunca había habido muchos conciertos en directo y la escena punk propició que se empezasen a celebrar bastantes más. Para estos conciertos se contrataban a grupos de muchos estilos diferentes y fui por primera vez a ver uno de rockabilly, me gustó la música y estaba bien verla en directo. No había ninguna escena rockabilly, solo unas pocas bandas en todo el mundo.

Billy Zoom de “X” es un gran guitarrista y un gran amigo. Solía tocar con Gene Vincent antes de que falleciese. Un día estabamos por ahí y empezó a tocar algunos temas de Eddie Cochran, como en sus discos, y quedé impresionado, recuerdo que pensé “yo quiero hacer eso”. Entonces empezé a practicar.

Chris Isaak and Silvertone

¿Como conociste a Chris Isaak? ¿Había formado ya Silvertone y te uniste como guitarra principal o formasteis la banda los dos juntos? ¿Silvertone funcionaba como grupo o era solo la banda que acompañaba a Chris Isaak?

Isaak tenía un trio llamado “Silvertone”. El cantaba y tocaba la guitarra. Conocía al batería original y al manager desde mi época punk (el año anterior). Me pidieron ayuda para mezclar el sonido. Me presentaron a Chris y le enseñé a tocar algunos riffs, la banda se reformó unos pocos después y yo era el guitarrista. Entonces todavía se llamaba Silvertone y era realmente un grupo. Estuvimos tocando en los mismos sitios en los que había tocado con los Avengers.

¿Como llegó la banda a conocer a Erik Jacobsen, el antiguo productor de Lovin’ Spoonful? ¿Por qué Jacobsen decidió trabajar con Silvertone?

La novia de Erik era amiga de la mia, fue una coincidencia. Salimos todos juntos una noche. Al de pocas semanas, un amigo suyó le contó lo de nuestro grupo y pensó; “conozco a ese tio, vino a uno de nuestros conciertos y vi algo allí”. Tuvimos mucha suerte por haberlo encontrado.

James Wilsey Chris Isaak's Silvertone

Vuestro primer encuentro con Jacobsen fue en 1981 y os consiguió un contrato con el sello Warner Bros en 1985. Cuatro años es mucho tiempo, que hicisteis durante este periodo?

Aprender el arte de grabar, escribir y tocar. Hicimos una serie de maquetas y aunque nos seguían rechazando, seguían interesados en nosotros todavía. Dejamos de tocar en directo y al de poco tiempo nos quedamos solos Chris, Erik and yo. Posteriormente, esas maquetas se conviertieron en el album titulado “Silvertone”. Después de que se publicase, volvimos a formar una banda para volver a tocar en directo (con un nuevo bajista y un nuevo bateria).

En 1985 se publicó el album auto-titulado “Silvertone” pero “solo” vendió 12.000 copias. ¿Como se las arregló Jacobsen para que el sello no os despidiese? ¿Estaba financiando el proyecto?

El negocio musical era diferente y tuvimos suerte por estar con un gran sello (Warner Brothers). Tenían a Prince, Madonna, Van Halen, ZZTop, etc. Se podían permitir arriesgarse con una banda en la que creían y que no les costaba mucho. Eso no pasa mucho ya.

Después se publicó el album titulado “Chris Isaak” en 1987 y “Heart Shaped World” en 1989 que incluía el futuro super éxito “Wicked game”. Todas las canciones estaban firmadas por Isaak y has declarado que muchos temas de Chris seguían el mismo patrón de acordes; intro, verso, estribillo, puente, etc, …. y que la mayor dificultad era siempre diferenciar las distintas partes, lograr que el estribillo sonase diferente del primer verso, que el segundo verso estuviera algo más desarrollado que el primero. ¿Como era el proceso creativo? ¿Cuando Isaak llegaba con un nuevo tema que hacía? ¿lo tocaba con la guitarra eléctrica y luego tu preparabas los arreglos de guitarra eléctrica y el resto de la banda los arreglos de sus correspondientes partes?

Si, normalmente Chris me tocaba varias canciones que había escrito y yo veía que se me podía ocurrir. Chris, Erik y yo forjabamos los arreglos y los ensayos. Siempre era un reto lograr hacer que las partes de los temas sonasen diferentes cuando se trataba de una canción de uno o dos acordes pero era divertido. Kenney y Roly contribuyeron mucho en los arreglos de batería y bajo.

En el estudio de grabación ¿cual era la metodología? ¿Preparabais maquetas antes de entrar o grababais en directo?

Dependía de la canción. Estabamos casi en la era pre-informática. Cinta. Grababamos la sección rítmica con un batería en directo en el estudio y frecuentemente la editabamos para hacer el tema. Empecé a trabajar con ordenadores en una época muy temprana y eso cambió el proceso de creación alguna manera.

James Wilsey Chris Isaak's Silvertone

En tus discos doblas muchas pistas de guitarra. Cuanto vas a grabar dos guitarras en el mismo tema, por ejemplo una que va ir paneada en el canal izquierdo y otra en el canal derecho, ¿cual es tu metodología? ¿usas dos guitarras diferentes, dos amplificadores distintos o distintos ajustes?

Diversos métodos, a veces no quiero que un elemento de fondo se diferencie y doblándolo lo logro. A veces doblo la guitarra con un bajo de seis cuerdas para hacerlo sonar “más grande”. A veces la pista es clonada y se le aplica un efecto distinto. Cuando estaba mezclando “El dorado”, quería que la gente, en vez de oir la guitarra viniendo de frente, tuviese la sensación de “estar dentro” de la guitarra, si es la idea que tiene sentido.

Frecuentemente haces uso de reverb, delays, tremolos… cual es tu cadena de efectos y ajustes favoritos?

Me gusta lo que encaja, me encanta algo de eco cuando está bien usado y me he convertido en un gran fan de la compresión. También, es bueno tener una guitarra muy limpia para poder meterla en la mezcla de forma que no te pierdas en un mar de ecos.

“Wicked game” es uno de los solos más hermosos en la historia de la guitarra eléctrica. ¿Escribiste tu el arreglo?

Los riffs se me ocurrieron a mi y el arreglo se forjó en los ensayos, como era habitual. De hecho, fue fácil, era el tipo de material que me gusta tocar. Nadié pensó que esa era la canción que nos lanzaría a la fama hasta varios años después. Era una canción bonita pero la consideramos solo una buena balada más para el disco. Nadie la seleccionó como “single”. Había preparado una buena maqueta de la canción en mi ordenador, en casa. Intentamos capturar un arreglo similar para el disco.

En aquella época usabas una Fender Stratocaster 62ri con un amplificador Fender Twin Silverface. ¿Grabaste “Wicked Game” con la misma guitarra? ¿Que cadena de efectos aplicaste? ¿Comprimiste la pista?

Usé un Twin, el mismo que empleaba en directo, con un poco de reverb y algo de delay digital, teníamos que tener cuidado de que la pista no quedase muy procesada para dejar algo de espacio de cara a la mezcla final, en la que añadimos más delay y más compresión.

James Wilsey Chris Isaak's Silvertone

¿Modificaste la guitarra para la grabación o estaba tal y como venía de fábrica con todo de serie? El sonido de “Wicked Game” es muy limpio, ¿como evitas el ruido “hum” de las pastillas tipo single-coil al grabar? ¿tenías la Stratocaster apantallada? ¿usabas puerta de ruido o este tipo de correciones las dejabais para el ingeniero de sonido?

La Fender 62ri tal y como viene de serie, basicamente. Buscas el punto de la sala donde haya menos hum, todavía sigo haciendo lo mismo.

Si quisieramos construir una “Stratoparts” para obtener un sonido idéntico al tuyo, cual sería tu consejo sobre bloques, puentes, electrónica… aliso o fresno?

Diapasón de palorosa, cuerpo de aliso y componentes de Fender. Una 62ri sería lo mismo. Uso cuerdas del 0.009 en acero inoxidable y un trémolo flotante.

Respecto al inicio de “Wicked game” ¿por que usabas la clavija en vez de la palanca del trémolo para cambiar el tono de las primeras notas? Parece complicado estar tocando con una mano y moviendo las clavijas con la otra…

Usaba la barra pero en directo solía alcanzar la clavija para asegurarme que la cuerda seguía afinada, llevaba un afinador en mi pequeña pedalera.

¿En “Wicked game” hay dos pistas de guitarra, una para el solo y otra para los acordes o es todo una sola pista?

Grabamos varias tomas y las editamos para extraer las mejores (y montarlas luego para crear la pista) pero siempre tocaba la canción como una sola pista.

Tu Strato tenía un sistema de midi para controlar sonidos de teclado. ¿Como funcionaba? ¿Como disparabas un sintetizador desde la guitarra y como lo controlabas luego?

Era bastante complicado en aquella época, ese tipo de material no se usaba mucho y era bastante divertido. Tenía dos pedales de volumen juntos en mi pedalera, el de la izquierda para la guitarra y el de la derecha para el sintetizador. Podía controlar la mezcla con el pie. Uso pedales de volumen bastante. Los usé por primera vez al grabar “Western Stars” en un lap steel. Los vengo usando desde entonces para cambios de volumen y otros efectos. Programar los sonidos y mapearlos para tocarlos solo en ciertos rangos era importante. Muchas veces el sonido del sintentizador tenía un ataque muy lento para que siguiese el sonido de la guitarra como si fuera un eco. Me encantan los sintentizadores y programarlos, ya que no soy de tocar teclados. Poder controlarlos desde la guitarra estaba muy bien.

James Wilsey Chris Isaak's Silvertone

Lo siguiente que sucedió fue que David Lynch incluyó una versión instrumental de “Wicked game” en la película “Wild at heart”. ¿Como se las arregló el grupo para que meter la canción en la banda sonora? ¿fue gracias a Jacobsen y los productores o fue cosa de que a David Lynch le gustó la canción?

Había usado ya un par de trozos en “Blue Velvet” años antes y parece que le gustamos, en aquel momento el disco no había logrado demasiada difusión y excogió el material que usó por si mismo. Vino al estudio donde estabamos grabando, es un tipo genial y bastante divertido.

Cuando estaba montando “Wild at Heart” quería remezclar material del “Heart Shaped World”, desde la cinta original en 24 pistas para que encajase en la película.

En tu último disco con Chris Isaak, “San Francisco Days”, Danny Gatton tiene créditos en 3 de los temas; “Can’t Do A Thing (To Stop Me)”, “5:15″ y “Beautiful Houses”, llegaste a conocer a Gatton?

“Beautiful Houses” la toqué yo al completo. Danny solo tocó un verso en “Can’t do a thing”. No llegué a conocerle pero me hubiera encantado. Le había visto tocar con Robert Gordon muchos años antes. Es un elogio ser mencionado en la misma frase que él.

Con Isaak teloneasteis a Roy Orbison, ¿como recuerdas a Roy?

Una de las personas más simpaticas y humildes que he conocido nunca. Su voz era muy parecida a la que ponía en las partes habladas de sus canciones, podía quedarme escuchándole durante horas.

El Dorado

Después de romper con Isaak, iniciaste un nuevo grupo “The Mysteries”. No quedó ninguna grabación pero la reinterpretación de “Wicked game” que hiciste en “Wicked thang” es memorable, incluso más apropiada si cabe para una película de Lynch. ¿Que pasó con el nuevo grupo?

Era solo un grupo por el que iban rotando varios amigos, no una banda real. Lo inicié con un amigo que tocaba el lap steel, siempre había querido montar una banda instrumental con lap steel. Tocabamos material de los Shadows con pedal steel, estaba bien.

Finalmente, publicaste tu primer disco en solitario “El Dorado” en 2008. El sonido de los solos de guitarra se parece mucho al sonido con Isaak pero ¿como ha cambiado el proceso creativo ahora que escribes tus propios temas?

Llevaba queriendo hacer el album desde hacía años y finalmente me decidí y me puse a ello. Tenía canciones y trozos de canciones que había recogido durante años y escribí más durante el proceso. Tenía que hacer todo yo mismo, era mucho más trabajo y a medida que avanzaba había muchas cosas que tenía que aprender… Ahora estoy trabajando en material nuevo y la experiencia obtenida de hacer el disco es fantástica, estoy más avanzado como ingeniero mezclando y produciendo… el siguiente asalto será mucho mejor y más fácil!

James Wilsey El Dorado

¿Sigues usando el mismo equipo, las mismas guitarras, amplificadores, efectos… que hay de nuevo?

Me encantan mis viejos amplificadores, tengo un par de Twins, un viejo Princeton y un Quad Reverb. Al grabar la guitarra, lo hago por línea con un pod UX2, tanto en estereo como en mono. Después puedo re-alimentar los amplificadores con el sonido directo de línea o hacer otras cosas distintas con el. Uso casi siempre Stratos, a veces un Telecaster B-Bender y me encanta my bajo Danelectro de 6 cuerdas. Un amigo me regaló una Telecaster con un vibrato de Stratocaster instalado, la uso bastante.

¿Grabaste tu mismo todos los instrumentos para el disco?

Hice venir a un batería para que tocase 4 horas y después pasé semanas editándo (la batería). Lo demás lo hice yo mismo.

¿Realizas tareas de producción como mezclar o masterizar?

Mezclo yo mismo y el sello tiene un estudio para masterizar. Prefiero dejar esto en manos de un profesional con el equipo adecuado. En la sesión de masterización estaba muy nervioso, era como estar en el examen final. Terminó siendo bastante indoloro y el ingeniero hizo un gran trabajo.

Tras finalizar el album, encontraste un sello dispuesto a publicarlo muy rápido y firmaste con Lakeshore Records el 17 de Julio del 2007. Declaraste que todo fue el resultado de una serie de extrañas coincidencias y que fuiste el primer artista que fichaba ese sello desde hacía muchos años. ¿Que sucedió exactamente? ¿Que faltaba por hacer hasta que el disco fue publicado finalmente el 22 de Enero del 2008?

Habían oido una versión inicial de la grabación mientras estaba trabajando en ella, por via de un amigo. Les gustó, seguimos en contacto y quisieron publicarlo. La fecha de lanzamiento iba a ser antes de las Navidades, mala época para publicar discos y lo retrasaron hasta el año siguiente. Mientras tanto me dediqué a tocar en directo en varios shows.

James Wilsey El Dorado

¿Como ha sido la experiencia? ¿Estas contento?

Ha estado bien, han sido capaces de publicarlo en todo el mundo y así no tengo que llevar mi propia compañía de discos. Han colocado dos temas en varias películas, hasta ahora ha ido bien pero el futuro está abierto.

¿Que será lo siguiente? ¿tienes un nuevo disco en mente?

Ahora mismo estoy grabando todos los días. Parte irá a un nuevo album y parte podría ir para otros asuntos. He arrancado una nueva empresa para suministrar música a cine y tv, etc. Me encantaría grabar más con cantantes, otros escritores y escribir más material.

No estoy seguro de como será el album en este momento, aun está evolucionando. No será un “El Dorado II”, espero que crezca y vaya a más y mejor.

Desde el punto de vista del negocio musical, ahora que toda la música va directa a la mula y se puede bajar gratis de internet, ¿tiene sentido aun publicar discos?

El negocio musical ha cambiado mucho y está todavía en un estado de flujo, nunca será ya lo que fue. Espero que no asfixie la creatividad en la música que la gente llega a oir pero me temo que lo hará.

Llegados a este punto, crear y tratar de vender un disco de música, lo tienes que hacer porque te gusta.

James Wilsey El Dorado

¿Que funciona mal dentro de la industria que no deja espacio a penas para los grupos o músicos buenos y sin embargo pone todo su empeño en promocionar cualquier horror musical?

La gente siempre ha tenido esa sensación, incluso antes cuando la industria estaba sana. Parte del material bueno pasaba y parte no. El mundo ha cambiado y ahora tienes mucha más información en la punta de los dedos. Hay espacio para muchos nichos musicales.

¿Te consideras un guitarrista influyente?

Siempre me sorprende que alguien sepa quien soy. A veces oigo algo en la tele o en discos y pienso “eso suena como yo” pero probablemente no tenga nada que ver conmigo como influencia. Me han llegado muchos mensajes de gente diciendo que aprendió a tocar o se compró una Stratocaster porque le gustaban mis discos.

Esta siempre es la mayor recompensa, es el motivo por el que seguir con el trabajo. Porque puede haber alguien escuchando y puede que le hagas el día más llevadero, al menos por un momento.

Soy el mayor fan de la música y fan de muchos artistas y resulta de verdad acongojante que haya gente a la que le gusta lo que hago. Me inspira y me ayuda a seguir adelante cuando me dan ganas de dejarlo todo.

http://www.myspace.com/jameswilsey

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