Les Paul no inventó la Les Paul

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Con la desaparición de Les Paul el 13 de Agosto del 2009, asistimos a la publicación de numerosos titulares de prensa que rezaban frases lapidarias como “muere el inventor de la Gibson Les Paul” o incluso “muere el inventor de la guitarra eléctrica”.

En un mundo dominado por la cultura basura es algo que cabe esperar pero no es de recibo que la prensa supuestamente seria, ya ni contraste una información que se puede encontrar fácilmente hasta en la wikipedia.

De todas formas no quiero estropear este panegírico hablando sobre la ética periodística, aunque tengo vívido el recuerdo de leer en un periódico la noticia sobre el accidente de Keith Richards con titular en letras grandes “Keith Richards se cae de un cocotero en las islas Fiji” e inmediatamente seguido debajo en negrita “…es trasladado de urgencia a un hospital de Auckland, Oklahoma”. Menos mal que no le pasó nada.

Lester William Polsfuss, alias Les Paul desarrolló en 1939 un prototipo de guitarra eléctrica con cuerpo sólido llamado “The Log”. Sin embargo no se trataba de la primera guitarra eléctrica sólida ni mucho menos. Para 1939 Rickenbacker ya había vendido 2700 unidades de la que está considerada como la primera primera guitarra eléctrica de cuerpo sólido comercializada, la “Frying pan”, creada en 1931 por George Beauchamp y usada principalmente como lapsteel.

Rickenbacker Frying pan

Beauchamp, entusiasta de la música Hawaiana, muy en voga durante los años 30, había montado una pastilla sobre una guitarra con caja. Al percatarse de los problemas de feedback que causaba la combinación, decidió sustituir la caja por un pequeño círculo de madera que recordaba a la base de una sartén. Así nacia la “Frying pan”.

Durante los años 30 una solución común para intentar solventar los problemas de feedback que tenían las guitarras eléctricas primigenias, era rellenar la caja con trapos. No obstante era un remedio menor. Durante un concierto en el que actuaba bajo el seudónimo de Rhubarb Red, la guitarra de Les Paul sonaba muy baja y al subir el volumen más de lo debido, se dio cuenta de que los trapos no servían para nada. Entonces pensó que una solución mejor sería sustituir la caja por un cuerpo de madera. Prácticamente la misma idea de Beauchamp

Lo que hizo con “The Log” fue básicamente partir en dos trozos una Epiphone de caja con efes, poner un madero central que iba desde el mástil hasta la cola, donde se montarían las pastillas y el puente y rellenar los laterales con madera sólida. Veinte años después, en 1959 Gibson presentaba en la feria Namm la Gibson ES-335 que sigue literalmente el mismo concepto y que nadie asocia con Les Paul.

El papel de Les Paul en el desarrollo de la Les Paul

La historia de la relación con Gibson y el desarrollo de la llamada “Gibson Les Paul” es bastante más abyecta.

Por un lado estaba Gibson, que en los años 40 era una compañía de guitarras extremadamente tradicionalista y seria. Les Paul había construido su prototipo en los talleres de Epiphone y por allí no debió cundir la idea porque en 1941 presentó su modelo a Gibson. En Gibson se rieron de él y le llamaron “el chico del palo de escoba con cuerdas” rechazando el proyecto aunque lo cierto es que había varias empresas e individuos jugando con la misma idea de guitarras eléctricas con cuerpo sólido.

Además de Les Paul y la empresa Rickenbacker estaba Merle Travis que junto a Paul A. Bigsby comercializaban la preciosa Bigsby/Travis entre 1947 y 1948. La guitarra fue un fracaso comercial pero en 1954 Fender lanzaba la Stratocaster, uno de los bestsellers históricos de las guitarras eléctricas que fusilaba varias ideas de la Bigsby/Travis. Fusilaba el diseño de la pala, tanto en forma como en la colocación del clavijero en la parte superior, el cutaway inferior es casi idéntico y en 1949 copiaba en sus primeros prototipos de lo que sería la futura Telecaster, el sistema de pasar las cuerdas a través del cuerpo.

Lester William Polsfuss Les Paul

Precisamente Leo Fender era otro de los terceros en discordia en materia de guitarras eléctricas de cuerpo solido. En 1949 lanzaba las primeras Telecasters, bautizadas entonces como “Broadcasters” pero se encontró con que el diseño todavía presentaba algunos problemas técnicos y con que Gretsch ya había registrado el nombre de “Broadkaster” como marca comercial, viéndose obligado a rectificar parte del marketing que tenía preparado para comercializar la guitarra. Primero acabó por no tener nombre en la época de las conocidas como “Nocasters” – malo para poder venderla – aunque en 1951 tras haberla re-bautizado como Telecaster comenzaba a ganar popularidad.

Tanta, que la compañía Gibson reconocía entonces el nuevo segmento de mercado que tenía desatendido. Para competir con la Fender Telecaster, un equipo dirigido por Ted MacCarty, nombrado vicepresidente de la empresa en 1949, inició el desarrollo de la primera Gibson con cuerpo sólido, la que luego sería conocida como “Gibson Les Paul”.

En los años 40 Lester William Polsfuss, que había adoptado el seudónimo de Les Paul por tener un nombre poco apropiado para el mundo de la farándula, vivía los momentos álgidos de su carrera. En 1945 Bring Crosby le conseguía un contrato con Decca Records. Haciendo duos con su novía y esposa desde 1949 Mary Ford, conseguía numerosos éxitos con temas como “How High the Moon”, “Bye Bye Blues”, “The World Is Waiting for the Sunrise” y “Vaya Con Dios” llegando a vender en 1951 seis millones de discos.

Lester William Polsfuss Les Paul

Además en 1950 se hacía presentador de un breve programa de radio, de tan solo 15 minutos que se haría bastante popular y que tres años después se re-editaría en formato televisivo.

En 1952 Ted MacCarty y su equipo habían casi completado la nueva guitarra de cuerpo sólido y Gibson comenzaba a buscar una estrategia de marketing para comercializarla. Con Les Paul en la cresta de la ola, una de las estrategias por las que optaron fue la esponsorización, ofreciendo a Les Paul la firma de la guitarra, de forma que el modelo tomase su nombre artístico.

Desde un punto de vista folclórico siempre ha habido interés por mantener que Les Paul participó en todo el proceso de desarrollo de la guitarra pero en el libro “50 Years of the Gibson Les Paul” de Tony Bacon, fuente bastante fiable, se sostiene que solo participó en la fase final del proceso, siendo ideas suyas tan solo la pieza de cola, que sería sustituida pocos años después por la pieza actual de la Les Paul y el color dorado que presentaban los primeros modelos, conocidos como Goldtop.

Lester William Polsfuss Les Paul

A Ted MacCarty aquella guitarra no le debía convencer mucho y el acuerdo con Les Paul era del tipo; “si tú te atreves a firmar esa cosa yo la saco al mercado”. Ted MacCarty no se equivocaba. La Les Paul durante los años 50 fue un completo fracaso comercial. En 1958 las Goldtops eran sustituidas por las Standards, con una tapa de arce rizado más tradicional pero no consiguieron levantar las ventas y el modelo se retiró en 1961, siendo sustituido por la SG.

Después, sin la figura de músicos como Eric Clapton o James Bloomfield, que rescataban las Les Paul a mediados de los 60, el modelo no habría sido más que otra guitarra olvidada entre tantas, de la que solo se produjeron unos pocos de miles de unidades.

Cuando Gibson lanzó la SG, Les Paul tenía todavía vigente su acuerdo de esponsorización por lo que en un primer momento la SG llevaba su nombre en el trussrod. La primera vez que Les Paul vio una SG fue en el escaparate de una tienda y a este respecto hay dos teorías.

Lester William Polsfuss Les Paul

Una es que no le debió hacer mucha gracia el diseño porque no paró hasta que Gibson retiró su nombre del trussrod sustituyéndolo por las siglas “SG” – “solid guitar”. Gibson no lo retiró inmediatamente al tener en el almacén gran cantidad de trussrods ya grabados que no iba a desaprovechar. Además, el contrato no se rescindió inmediatamente y se puede ver a Les Paul posando en fotos publicitarias con la SG, cara de perro y media sonrisa forzada como diciendo “porque tendré que aguantar esta cosa yo”.

Otra teoría es que en 1962 se divorciaba de Mary Ford y no quería que su “ex” incase el diente en el dinero del esponsor.

Innovaciones en las técnicas de grabación

Les Paul es menos conocido por sus innovaciones técnicas en aparatos de grabación, que por cierto son bastante importantes y de alguna forma también “abyectas”.

Se podría decir que la grabación por pistas la inventó Les Paul al ver el potencial de una grabadora de cinta que habían desarrollado Ampex y Bing Crosby sobre un antiguo aparato alemán incautado durante la segunda guerra mundial. La grabadora era una Ampex 200 y a Les Paul se le ocurrió añadir un cabezal adicional, de forma que podía grabar una pista, rebobinar la cinta y grabar una nueva pista a la vez que escuchaba la anterior sin borrarla. Hasta entonces solo se podía re-grabar borrando lo que había en la cinta anteriormente.

Lester William Polsfuss Les Paul

Les Paul negó haber usado esta tecnología para lograr sus éxitos en los duos con Mary Ford, entonces vista como una especie de “trampa” pero al parecer podría haber sido así porque siempre fue cuestionado con este asunto y de hecho lograba grabar harmonías con una calidad imposible en su época.

La cinta le dio mucho más juego a Les Paul. No solo contribuyó al desarrollo de varios efectos con cinta como los delays sino que se le ocurrió otra “trampa”; grabar pistas de guitarras a una velocidad lenta y después acelerar la cinta para que pareciese que el intérprete tocaba mucho más deprisa. Posteriormente esta técnica ha sido usada hasta la saciedad y es en gran parte responsable del “virtuosismo” en algunos casos sospechosos del mundo del rock.

La guitarra favorita de Les Paul; la Les Paul Recording

La teoría del divorcio con Mary Ford como detonante de la ruptura contractual con Gibson, de alguna forma se sostiene porque en los años 70 Les Paul seguía colaborando con Gibson.

A principios de los años 70, después de que Gibson rescatase la Les Paul en 1968, rediseñó el modelo con nuevas ideas de Lester y sacaba al mercado la Les Paul Recording.

Lester William Polsfuss Les Paul

En la última etapa de la carrera de Les Paul y sobre todo en los conciertos de la sala Iridium en la década del 2000 siempre era visto con una recording, declarando el 9 de Junio del 2005 en una entrevista para la revista Modern Guitars Magazine que se había convertido en su guitarra favorita, teniendo en su posesión al menos cuatro, una de ellas una recording negra que preservaba en casa porque según él, había resultado ser excelente.

A la recording le pusieron unas pastillas de baja impedancia cruzadas, para lo cual hubo que cortar en diagonal el diapasón por el traste 22 y le remodelaron el circuito con uno bastante más complejo, que incluía ecualizador de graves, agudos, control de volumen, un extraño control de “volumen decade” y dos interruptores, uno para cambiar de fase y otro para seleccionar baja ó alta impedancia.

La baja impedancia es la principal característica de esta guitarra. A grosso modo, las pastillas de baja impedancia intentan solventar algunas de las pegas que tienen las pastillas de alta impedancia, presentes en casi todas las guitarras eléctricas. Básicamente, que el rango de frecuencias que captan está limitado por su propia resonancia y que la alta salida compromete el tono y hace que se pierdan armónicos.

Lester William Polsfuss Les Paul

Estas se pueden considerar “pegas” en ciertos estilos de música, hay que tener en cuenta que Les Paul no tocó rock and roll o derivados hasta casi el final de su carrera. Más bien practicaba un estilo que mezclaba jazz, country y swing. Con Mary Ford su sonido recordaba a las Andrew Sisters y sus solos estaban basados en técnicas virtuosistas, algunas grabadas como explicábamos antes de forma exagerada. Aun así sigue siendo un guitarrista excepcional.

Las pastillas de baja impedancia permiten captar más sonido de la propia cuerda, con más calidad que una pastilla normal, la pastilla añade menos tono y como decía Les Paul, no requerían ser ecualizadas. Se instalaron por primera vez en la Burns Black Bison en 1961.

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