Sprague Bumblebees y Black Beauties

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Uno de los sacramentos de las Gibson Les Paul de 1959 son los capacitadores que llevaban en sus circuitos. Todos los componentes que van conectados en el circuito de una guitarra afectan a su tono pero los capacitadores son un punto clave.

Los capacitadores se conectan al potenciómetro de tono y actúan como un corte de frecuencias agudas según se gira dicho potenciómetro. De esta forma podemos por ejemplo ajustar una pastilla que nos resulta demasiado brillante en un momento dado. Giramos el potenciómetro de tono y el capacitador va quitando agudos según giramos la rueda.

Y no solo eso; si el capacitador es especialmente bueno, podemos obtener una paleta de tonalidades más amplia ya que colorean el sonido de forma que casi todas las posiciones del potenciómetro de tono nos van a ofrecer un sonido útil, en vez del sonido apagado y opaco resultante de un mal capacitador. ¿Qué queremos una mejor definición de medios? Giramos el potenciómetro hacia la mitad. Con un mal capacitador el sonido se engorronaría pero con uno bueno no. Como vemos, el tono que obtenemos depende de la elección del capacitador aunque también de su medida.

Las medidas de un capacitador se expresan en microfaradios y en voltios y aquí tenemos una tabla de cómo cambiaría el sonido resultante según su valor.

  • 0.005uf Los agudos pasan el capacitador con facilidad.
  • 0.033uf Corta una pequeña cantidad de agudos y ofrece un buen nivel de frecuencias medias.
  • 0.047uf Sonido más grueso con muchos medios y graves, la mayoría de las guitarras eléctricas no sobrepasan este valor.
  • 0.100uf Usados en bajos y pastillas activas, cortan casi todos los agudos y el sonido resultante es grave.

En la Les Paul de 1959, Gibson instalaba capacitadores de la marca “Sprague”, en concreto un modelo conocido como “Bumblebee” 0.022uf 400v. A estos capacitadores se les conoce como “Bumblebees”, “abejorros” traducido del inglés, debido a que su medida en microfaradios y voltios, venía expresada con unas rayas de colores pintadas que recordaban a la panza de estos insectos.

Bumblebees

La Les Paul se dejo de fabricar en 1961 pero se recuperó en 1968 y uno de los cambios en las nuevas versiones era que los capacitadores Bumblebees fueron sustituidos por otros del mismo fabricante Sprague pero diferente modelo, los “Black Beauties“, también de 0.022uf 400v que eran de fabricación idéntica a los Bumblebees.

Pues bien, supongo que poco sabrían entonces que con el tiempo los Bumblebees y los Black Beauties acabarían convirtiéndose en auténticos objetos de culto entre los guitarristas, sobre todo desde el mismo instante en el que la compañía original Sprague los dejó de fabricar y cerró sus puertas en 1985. Si la Les Paul del 59 está considerada como el santo grial de las guitarras eléctricas, los capacitadores Sprague Bumblees y Black beauties están considerados como el santo grial del tono y los originales de los años 50 pueden llegar a alcanzar los 200$ a fecha de este blog. A su vez, han salido numerosas reproducciones al mercado, con más o menos acierto.

Una de las características, tanto los Bumblebees como de los Black Beauties, es que están fabricados en papel de aceite, “paper in oil” en inglés, abreviado “PIO”. Los aceites son de policlorinato bifenilo y parece ser que está técnica junto a la forma en la que fueron fabricados, son la receta que los hace especialmente buenos para su uso en guitarras eléctricas.

Si quisiéramos adquirir un par de Bumblebees o Black Beauties para nuestra guitarra tenemos 3 opciones; comprarlos originales de época, comprar NOS o comprar una reproducción.

Segunda mano y NOS

NOS es la abreviatura de “New old stock”, con la que se denominan aquellos materiales que son originales de época o “vintage” pero que nunca han sido usados porque han permanecido almacenados. Al comprar capacitadores usados o NOS tenemos que tener en cuenta una serie de cosas;

Bumblebees

1. Muchos capacitadores usados que se venden en la actualidad no han sido extraídos de guitarras sino de otros aparatos; televisores antiguos, radios y una innumerable lista de otros artefactos. Hay que tener en cuenta que los capacitadores tienen una vida limitada que depende de su uso. Si ha tenido muchas horas de actividad, puede que el capacitador esté en las últimas o completamente frito ya.

2. Como comentábamos anteriormente, los capacitadores originales que montaba Gibson eran de 0.022uf 400v y en la actualidad los de esta medida son los más cotizados pero ojo! el aceite de los capacitadores PIO se va secando con el tiempo aunque sean NOS y su medida se va elevando. Es decir, que un capacitador de 1958 cuya medida es de 0.022uf puede haberse incrementado con el tiempo y al medirla ahora, la lectura real podría ser de 0.030uf o más. Por ello, al comprar capacitadores originales de los años 50 y 60, tanto usados como NOS, es fundamental encontrar un vendedor fiable que nos pueda proveer la lectura actual del componente.

3. El hecho de que los capacitadores suban de medida con el tiempo es algo que puede jugar a nuestro favor a la hora de comprar capacitadores usados o NOS. Un Bumblebee de 0.022uf 400v original de época puede llegar a valer 200$ porque tienen mucha demanda por el tema de las guitarras, sin embargo un Bumblebee de 0.010uf 600v, también original de época lo podemos encontrar por 10$ y nos puede ser perfectamente útil. En primer lugar, las guitarras no funcionan a nivel de voltios, así que para nuestro uso, en teoría no nos va a afectar si son de 200v, 400v o 600v. Digo en teoría porque hay quien opina que si que afecta. En segundo lugar, los 0.010uf pueden haberse subido a una cifra cercana a los 0.022uf ideales para una Les Paul. Esta es una opción arriesgada pero que está ahí.

4. El valor de los Black Beauties viene expresado con números pero el de los Bumblebees se expresa con unas barras de colores. ¿Cómo se leen? La primera barra empezando por la izquierda indica la primera cifra del valor. La segunda barra indica la segunda cifra. La tercera barra indica el número de ceros de la cifra. La cuarta barra indica el porcentaje de tolerancia y la última el voltaje. La clave de colores está en la imagen adjunta. El preciado Bumblebee de 0.022uf 400v tendría rayas roja/roja/naranja/gris/amarilla y por cierto, un par de circulitos grabados en los que se lee un “2″ y una “p”, no indican nada pero es una prueba de autenticidad del capacitador porque Sprague los ponía.

Reproducciones

Luxe Bumblebees

En la actualidad podemos encontrar una infinidad de reproducciones de los Bumblebees y los Black Beauties, incluidas las de Gibson que son instaladas en las re-ediciones históricas de sus guitarras y que tienen mala fama.

Yo he usado reproducciones “Luxe” de los Bumbleebees 0.022uf400v, fabricados con PIO NOS militar ruso por Donovan Whittemore en California, USA. Estas reproducciones, mucho más baratas que los componentes originales, están recibiendo excelentes críticas en el campo de los capacitadores para guitarras. Se pueden comprar directamente en la tienda de ebay de Luxe Guitars.

Los Bumblebees o Black Beauties originales, de segunda mano o NOS, también suelen venderse por eBay aunque repito que hay que tener cuidado y encontrar a un vendedor que sea de fiar. Aquí dejo un listado de lo que hay disponible en eBay.

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