Joe Barden

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Ante el interés suscitado por las pastillas que instalé en la Telecaster 52 Perdición, que son las mismas que está montado Bruce Springsteen en sus últimas guitarras, en este blog voy a hablar un poco más sobre ellas y sobre sus creadores.

Las pastillas en cuestión son unas “Joe Barden Danny Gatton T-style”, fueron diseñadas por el guitarrista Danny Gatton junto a Joe Barden y fabricadas por la empresa de este último, Joe Barden Inc. Danny Gatton fue uno de esos genios de la guitarra que pasan desapercibidos para el gran público, al que muchas veces se han referido como el “artista desconocido más grande del mundo” y que lamentable desapareció en 1994 tras suicidarse de un tiro.

Danny Gatton también era conocido como “the humbler” o el “humillador” porque era capaz de superar a cualquiera que se atreviese a echar un mano a mano con él en un solo y era un guitarrista que desarrolló un estilo personal combinando rockabilly, jazz, blues, chicken pickin’ y otros generos del mismo palo. Además de dejar atrás una colección de 15 discos, colaboró en directo con otros artistas como Jimmie Vaughan y en estudio su colaboración más cercana al gran público tal vez fuese con Chris Isaak en el disco “San Francisco Days” donde grabó las guitarras de “Can’t Do A Thing (To Stop Me)”, “5:15″ y “Beautiful Houses”.

…fueron diseñadas por Joe Barden en colaboración con Danny Gatton…Danny Gatton solía usar casi siempre una Fender Telecaster de 1953 pero lo más notable es que diseñó sus propias pastillas junto a Joe Barden. Estas pastillas en su momento supusieron una pequeña revolución en el mundo de la Telecaster, revolución que se desinfló después por motivos comerciales pero inicialmente fueron toda una innovación porque se trataba de unos humbuckers pero en el tamaño single-coil de Telecaster y unos humbuckers que retenían gran parte del tono original de una Telecaster con single-coils originales. Las pastillas se podían instalar en una Telecaster sin necesidad de modificar el cableado; llevan un cable negro que va al interruptor y un cable verde junto a otro desnudo que hacen masa soldándose en la parte de atrás de un potenciómetro. Igualmente se necesita que el puente y las cuerdas hagan masa en un potenciómetro poniendo una tira de cobre debajo del puente y cableándola hasta él.

Las pastillas al ser humbuckers, eliminaban el ruido o “hum” propio de las single-coils y ayudan a incrementar el sustain. Apunto aquí para el lector que no esté muy puesto en el tema, que el “hum” se elimina mandando la señal de ida y vuelta pero con la fase invertida. Así se provoca lo que se llama una “cancelación de fase” que afecta al ruido y lo elimina. Esto se consigue poniendo dos pastillas juntas y por este motivo podemos ver dos filos en las pastillas de Gatton.

Telecaster 52 Perdicion

Otra peculiaridad importante de estas pastillas son esos filos, llamados en inglés “blades” y que sustituyen a las cabezas de tornillos, “pole-pieces” en inglés, que se pueden ver en las pastillas normales y que sirven para recoger el sonido de cada cuerda. La ventaja de usar “blades” es que al pisar la cuerda haciendo lo que se llama un “bending”, no hay una pérdida de volumen al separarse demasiado la cuerda de la cabeza del tornillo correspondiente o “pole-piece” en la pastilla.

Otra característica es que el volumen de salida de las dos pastillas, puente y mástil, están igualados y al encender ambas a la vez no hay una diferencia exagerada entre la una y la otra, como pasa en otros juegos de pastillas para Telecaster. Por ello, mezclan muy bien la una con la otra y cuando cambias de una a otra no hace falta andar jugando con el potenciometro de volumen. El volumen de salida de ambas es bastante alto y les afecta mucho la distancia entre la cuchilla y las cuerdas, así que la colocación requiere tiempo para buscar el punto adecuado donde mejor suenan.

Por último, hay que decir que estas pastillas son cerámicas y que así es como consiguen una salida tan elevada. Aquí entraríamos en la discusión de si es mejor usar alnico en los magnetos y diga lo que diga no iba a llover a gusto de ningún lector entendido, así que voy a citar al propio Joe Barden entrevistado por Guitar Player en Abril de 1994;

…las pastillas Joe Barden Gatton T-style son cerámicas…The problem with stock Fender pickups has always been noise and low output. Our goal was to eliminate those two problems while preserving the tone. We also wanted to get rid of the inherent tinniness of Fender pickups. We’ve all heard Strats and Teles form the ‘70’s that sound like transistor radios. Classic Fender tone has a lot to do with the relationship of the pickups and the amplifier. My pickups are much more sensitive to variation in string height. You can lower the pickup to sent each amp and identical signal level that it would get from a stock unit, or raise the pickup and get the same tonality with more power.

The biggest myth is the alnico versus ceramic debate. Sonically, there is no difference—magnetism is magnetism, and it doesn’t matter how you get it. The difference between alnico and ceramic boils down to the fact that ceramic magnets don’t’ conduct electricity. Years ago you could buy ceramic magnets that slid into humbucking pickups. You got more output and highs, but the pickup became very harsh-sound. Two things were happening: The inductance dropped as a result of installing the ceramic because there was no longer a conductive bridge between the two coils. The ceramics were also much more powerful that the alnico magnets and they over-saturated the metal parts. Once you exceed the saturation point, you lower the inductance even more and wind up with unbelievable harshness. People ask me if I use ceramic magnets. When I tell them I do,they say, “I don’t like ceramics.” I have to explain that ceramic magnets, in and of themselves, don’t have a tone. You simply have to know how to design with them. If you just substitute one for the other, you’re going to contribute to the misconception that ceramic magnets are bad and alnico magnets are good.

La traducción es muy dura pero resumiendo, Barden dice que el alnico no afecta al tono y que los magnetos cerámicos te permiten diseñar una pastilla con mayor salida si sabes como hacerlo.

Telecaster 52 Perdicion

Humbuckers, cerámicas, que retienen el tono original de la Telecaster… evidentemente desde que se lanzaron al mercado, estas pastillas han sido polémicas y ha habido opiniones para todos los gustos, con sus detractores y admiradores. Han sido copiadas por Guitar Fetish y por Dimarzio entre otros fabricantes de pastillas. Desde el “The Rising”, vienen siendo usadas por Bruce Springsteen en sus últimas guitarras y a diferencia que Gatton, Springsteen las usa para sacar sonidos con mucho sustain que a veces recuerdan más a una Les Paul que a una Telecaster.

El sonido de estas pastillas es descrito como muy hi-fi y detallista, capaz de mostrar los defectos del intérprete al tocar, defectos que con otras pastillas no se notarían, con agudos ásperos, cosa propia de los magnetos cerámicos y de tono cercano al clásico de la Telecaster, esta última aseveración con su polémica incluida.

El tono depende mucho del ampli que estés usando y con una Telecaster suele entrar en juego un compresor pero en mi opinión, estas pastillas permiten acercarte algo a lo que harías con una Les Paul pero usando una Telecaster y en cambió sorprende cuando tocas un solo de Springsteen, por ejemplo el de Thunder Road y ves que te acercas a su sonido.

La polémica acompañó a toda la primera etapa de la empresa de Joe Barden, Joe Barden Inc. Hubo quejas por partidas de pastillas defectuosas, en ocasiones por falta de atención al cliente, por falta de stocks y por otros motivos que llevaron a echar el cierre de la empresa. Sin embargo renació de sus cenizas en el 2004 convertida en Joe Barden Engineering con Frank Troccoli como director y Joe Barden como “jefe de tecnología”. La gestión del empresa es ajena a Joe, tal vez para paliar viejos errores pero las pastillas se siguen fabricando a mano en Manassas, Virginia.

Aquí reproduzco unas notas de Joe Barden en las que explica cómo fue el proceso de diseño de las pastillas;

…We don’t use any electronic testing methods or fq-graphs…We don’t use any electronic testing methods or frequency-response graphs. When I was designing my first blades, we went out and got vintage and ‘70’s pickups to compare with. We made adjustments until we found the best combination. All these tests were done live either with Danny Gatton or a friend of mine named Dan Leonard. When we voiced our Tele pickups, we had the opportunity to use Roy Buchanan’s ’53 Tele for a reality check. It’s crucial to have someone else play while you listen because you can play yourself into anything you want. Eric Johnson rejected my pickups on at lease three occasions. He’s say, “They’re pretty good, but just not quite that good.” The last time we changed the recipe, he told me, “If I was more accustomed to this guitar, I could gig with it right now.” We use the inductance method in the final tests to make sure that our assembly process is correct. We don’t use the resistance method. That’s a waste of time, because all it tells you is the length of a piece of wire, and nothing about tone. Inductance tests allow us to maintain a one-percent tolerance in an industry that normally runs at 20 percent. (Inductance is measured with a device that sends an audio signal through a cold at a specified frequency and provides an inductance reading in henrys. This test is only meaningful to the manufacturer unspecific testing criteria. People will call and ask, “how many ohms does your pickup put out?” I have to explain that a pickup doesn’t put out ohms. Very prominent manufacturers have capitalized on false statements and half-truths, and guys like myself who are at the bottom of the pile are faced with the consequences.

We have an old saying that you can’t polish a turd. There are some things that a pickup can correct, but if the guitar is inherently flawed, the pickup will simply amplify that flaw and may even make it worse. A pickup like mine may bring it out much like waxing a car with dents. You never want to do that -if you have a dented car, you should keep it dirty.

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