La Gretsch Duo Jet de Cliff Gallup

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Se podría decir que prácticamente cualquier solo de guitarra eléctrica con tintes rockabilly, está basado en el sonido que Cliff Gallup dejó plasmado en los dos únicos discos que grabó junto a Gene Vincent.

Gallup es citado como principal influencia por muchos músicos de rockabilly comenzando por Brian Setzer pero también es citado por artistas tan dispares como Jimmy Page, Albert Lee, Jeff Beck o George Harrison, que adquirió una Gretsch Duo Jet idéntica a la que usó Cliff junto a Vincent. Jeff Beck grabó un disco entero, el “Crazy Legs”, con versiones de temas de Gene Vincent.

El paso de Gallup por el mundo del rock and roll fue bastante efímero. En Febrero de 1956 se unió a los Blue Caps, la banda que acompañaba a Gene Vincent y a finales de año abandonaba la formación, harto de la gira constante en el que se había convertido el modo de vida de Vincent. Gallup tenía 26 años, estaba casado y era completamente reacio a estar fuera de casa permanentemente, alejado de su mujer.

Justo antes de actuar en el Casino Royale de Washington, DC, Cliff avisó que abandonaba la banda y era reemplazado por Russell Wilaford, el guitarrista que aparecía en alguna de las portadas de Vincent tocando una Telecaster y el que aparecía en la película “The girl can’t help it”, siguiente trabajo que hicieron los Blue Caps tras tocar en el Casino Royale.

Además no solo no le gustaban las giras sino que tampoco era demasiado aficionado al rock and roll, siendo sus principales músicos de referencia Chet Atkins y Les Paul.

Cliff Gallup Gene Vincent Blue Caps

Cliff solo volvería a trabajar con Vincent en la grabación de su segundo disco a finales de 1956 interviniendo en un total de 35 temas, incluido el disco anterior. Llegó a grabar un album en solitario titulado “Straight Down the Middle” en 1965, al estilo de Atkins – Les Paul y aunque permaneció en activo como músico toda su vida, su actividad se limitó a actuaciones locales compaginadas con un trabajo normal de 9 a 5.

Una Gretsch Duo Jet con Flatwounds

Otra cosa que no le gustaba a Gallup, para desgracia de los fans que llegaron a comprar una después de oírle, era la Gretsch Duo Jet que usó cuando grabó junto a Gene Vincent. Tan pronto como abandonó la formación, se hizo con una Gretsch Country Gentleman con pastillas Filtertrons.

No obstante, la guitarra con la que sentó cátedra fue la Duo Jet y gran parte de su sonido con Gene Vincent se debe a ella, a su espectacular técnica, al amplificador que usó y a los efectos de eco logrados en el estudio de grabación por el ingeniero Ken Nelson.

Cliff Gallup Gretsch 6128 Duo Jet

La Gretsch era una Duo Jet de 1955 con pastillas DeArmond Dynasonics. Estas pastillas eran tipo single-coils o simples y las que se fabricaron en la época de los 50 tenían bastante salida. Siempre que se habla sobre Cliff Gallup y las Dynasonics, se comenta que las pastillas “estaban instaladas en fase”, cosa que no tiene mucho sentido porque Gretsch colocaba siempre en fase las pastillas de esta guitarra, salvo error.

Gallup se debió encontrar con un problema habitual en las Gretsch; el puente no le daba buen resultado. Las Duo Jet de 1955 traían de serie un puente de aluminio compensado en sol. Este puente junto al Bigsby resalta mucho las frecuencias metálicas, aparte de que no deja demasiado margen para lograr un buen quintado, así que lo cambió por un puente Melita.

Con el Melita se puede ajustar el quintado independiente de cada cuerda pero los saddles son de plástico, en concreto de un material llamado Baquelita, el mismo que se usaba para fabricar los guardapúas de las Telecasters. El asunto de los puentes de Gretsch es así, hay a quien le da buen resultado determinado puente y a otros, ese mismo puente en la misma guitarra le puede no ir bien. Por ejemplo, por citar a un contemporáneo a Gallup, Eddie Cochran usaba sin pegas un puente de aluminio compensado en sol en su Gretsch Nasville 6120W.

Cliff Gallup Gretsch 6128 Duo Jet

Cliff usaba cuerdas tipo Flatwounds, las mismas que Gretsch montaba de serie en la guitarra, de bastante grosor ya que en aquella época no existían cuerdas finas. Un truco que usaba Eddie Cochran, copiado luego por George Harrison y John Lennon, era cambiar las dos primeras cuerdas por cuerdas de Banjo, que eran algo más finas.

El amplificador Standel de Grady Martin

El amplificador que Gallup usó en todas las grabaciones con Vincent fue un Standel 25L15 de 26 vatios con un cono de 15 pulgadas, perteneciente a Grady Martin. Estos amplificadores, desconocidos por el público generalista, fueron extensamente usados por músicos de los años 50 como Joe Maphis, Merle Travis, Speedy West, Chet Atkins, Hank Thompson, Grady Martin, Hank Garland, Larry Collins, Barbara Mandrell, Ralph Mooney, Noel Boggs, Buddie Emmons o Wes Montgomery.

La compañía Standel había sido fundada por Bob Crooks y Paul Bigsby, que estaba interesado en fabricar un amplificador para sus guitarras de cuerpo sólido. Bigsby perdió enseguida el interés por el asunto pero Crooks siguió con el desarrollo logrando un primer modelo bautizado como “Standel”.

Cliff Gallup Grady Martin Standel amp

Para promocionar su amplificador, Crooks lo llevó a algunos de los auditorios más famosos del momento, pidiendo a varios artistas famosos que lo probaran. El primero en hacerlo fue Wes Montgomery en “El Monte Legion Stadium” que estaba a dos manzanas del taller de Crooks, en el 10661 de la calle Freer Street, en Temple. Wes, impresionado, encargó uno. La noche siguiente Crooks llevó su ampli al Town “Hall Party Dance” que se celebraba en Compton, California, donde Joe Maphis y Merle Travis encargaron otros dos.

Bob Crooks llegó a fabricar 75 amplificadores en su taller antes de convertirse en una empresa mayor, todos ellos a medida y por encargo, la mayoría para músicos profesionales ya que el modelo base costaba 295$ de 1955, unos 2350$ actuales, siendo más caro que cualquier Fender o Gibson de entonces.

La característica más importante de la primera hornada de Standels, es que fueron los primeros amplificadores que llevaban conos JBL, mucho más eficientes que los Jensen que Fender y Gibson estaban instalando. Tras 7 años probando de todo, Fender acabó por pasarse a los JBL. Otra característica exclusiva hasta entonces es que en el panel de control, los Standel tenían un control de agudos y otro de graves separados mientras que los amplificadores de aquella época solo tenían un control de “tono”.

Cliff Gallup Grady Martin Standel amp

Otras innovaciones importantes de los Standels son posteriores a la historia de Cliff Gallup con Gene Vincent. Fueron los primeros amplificadores en colocar un panel frontal con los controles. Hasta entonces, los controles iban siempre en la parte superior o en la parte trasera del ampli porque a principios de los años 50 casi todos los guitarristas ponían el amplificador delante de ellos en el escenario. A mediados de los 50 se puso de moda colocarlo detrás. Crooks observó este cambio asistiendo a actuaciones en directo y viendo que los guitarristas tenían problemas para acceder a los paneles de control traseros. Crooks inventó además los amplis tipo “Piggyback” donde se separaba el cabezal de las pantallas.

La producción de Ken Nelson

Muchos seguidores de Gallup se encuentran con que la receta Dynasonics + Standel + Flatwounds no funciona de por sí sola, si no que más bien suena un tanto espantosa para el sonido al que estamos acostumbrados en la actualidad.

Ken Nelson, el ingeniero de grabación en aquellas sesiones creaba un efecto eco usando delays tipo slap-back, desarrollados unos pocos años antes por Les Paul con equipos Ampex, a los que sumaba el reverb natural producido por la sala donde tocaban, recogido con dos micrófonos de ambiente bidireccionales que se colocaban lo más alejado posible del amplificador.

Cliff Gallup Gene Vincent Blue Caps

Los micrófonos que se usaron en aquellas sesiones eran un tipo de micrófonos llamados en inglés “Ribbon”, de “cinta”, cuya cápsula está formada por una cinta metálica que gira alrededor de dos magnetos. En particular se usó un RCA44 para las voces y un RCA77 para las guitarras eléctricas. En la foto un RCA77 a la izquierda y un RCA44 a la derecha;

Cliff Gallup RCA44 RCA77

Estos micrófonos recogen el sonido con más claridad que los micrófonos de condensador a válvulas – mucho más usados en los estudios de grabación – pero añaden más ruido y son más caros. En la actualidad, un RCA77 vintage como el que se usó para microfonear el ampli de Gallup, se cotiza en torno a los 2200-2500$.

La técnica de Gallup

Cuando Gene Vincent iba a grabar su primer disco en Nashville, Tennesse, el productor Ken Nelson no estaba seguro sobre que tipo de banda eran los Blue Caps y contrató a varios de los mejores músicos de la ciudad; Grady Martin, Hank Garland, Buddy Harmony y Bob Moore.

Después de grabar el primer tema, “Race with the devil”, todos los presentes quedaron impresionados, los músicos de sesión contratados se dieron cuenta de que allí no iban a hacer falta para nada y Ken Nelson los mandó de vuelta a casa. La técnica de Gallup era espectacular, era un guitarrista muy rápido pero a la vez conseguía una interpretación muy clara. Otros guitarristas como Jeff Beck han declarado que al tocar sus temas han podido aproximarse a las interpretaciones de Cliff pero nunca superarlas.

Cliff Gallup Gene Vincent Blue Caps

Gallup usaba una enorme púa triangular gruesa cogida con el índice y el dedo gordo, se colocaba otras dos puas metálicas de anillo en los dedos medio y anular y accionaba la palanca del Bigsby con el meñique!

Aunque parezca mentira, Cliff no llegó a estar muy metido en la estética musical del rock and roll y tampoco le interesaba demasiado. Intentaba encajar su estilo, cercano a Chet Atkins y a Les Paul, en el rock and roll de Vincent. En la grabación de “Be-bop-a-lula” no le gustaba nada el grito que había dado uno de sus compañeros y en directo se veía rodeado por una banda de individuos desvocados, gritando y saltando, mientras él permanecia quieto en un rincón, intentando comprender que “le había dado” al resto.

La Gretsch Duo Jet más parecida a la de Cliff Gallup se puede comprar en Thomann aquí; Gretsch 6128 Duo Jet con Dynasonics. No lleva el puente Melita porque en la actualidad Gretsch instala el Bar-bridge, un excelente puente aunque podría ser fácilmente reemplazado con solo quitar las cuerdas.

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